Histoire des échecs : légendes et mythes populaires

By 16 August 2021

Qui a inventé le jeu des échecs ? Comment ont évolué les échecs à travers le temps ? Vastes questions, tant les mystères sur l’origine exacte du jeu de stratégie le plus ancestral reste entier. Avant de répondre à ces questions et de nous plonger dans l’histoire des échecs, faisons le point sur les légendes qui entourent la naissance du jeu. Pendule d’échecs activée.

Histoire des échecs : légendes et mythes populaires

L'histoire des échecs débute par une légende. La première d’entre elles est le mythe du brahmane Sissa. La rencontre d’un roi légendaire des Indes et d’un sage nommé Sissa. Ce dernier initia le souverain au chaturanga (l’ancêtre des échecs) pour pallier à son ennui et nourrir son désir de se divertir. Reconnaissant, le roi voulut récompenser le guru Sissa en lui offrant tout ce qu’il souhaitait. Le brahmane formula une demande : que soit déposer un grain de riz sur la première case de l’échiquier, puis deux sur la seconde case, quatre sur la troisième, etc. À chaque case, la quantité de grain est doublée jusqu’à parvenir à la dernière case où il faudrait placer 263 onces de riz, soit plus de neuf milliards de milliards de grains ! Bien au-delà de toute récolte possible sur une année. 

La fin du récit ? Plusieurs versions : Sissa aurait été décapité ; ou il aurait dénombré chaque graine sous l’insistance du monarque ; ou encore le brahmane avait tout simplement la volonté de se moquer de l’autorité en place.

Nous retrouvons une autre légende datant du Moyen-âge au sujet de l’avènement du jeu aux pions. Cette fois-ci, un des demi-dieux grecs l’aurait inventé durant la guerre de Troie afin de soutenir le mental des bataillons. En réalité, le jeu de plateau dont il est question ici n’est autre qu’un senet égyptien.

L'origine arabe du jeu d'échecs et sa diffusion en Europe

Avant que la civilisation arabe ne s'approprie ce jeu de stratégie, l’histoire des échecs a probablement débuté vers l’an 500 en Inde du Nord. À noter que les pistes de l'Asie centrale ou de la Chine ne sont pas à ecarter. Il se pourrait bien que le travail des sources archéologiques puisse amener à des découvertes futures surprenantes. Pour le moment, l'énigme subsiste.

À présent, revenons à des connaissances historiques un peu plus claires et établies. Lorsque les Arabes conquirent la Perse, le Chatrang devient le Shatranj et c’est au cours du 9e et 10e siècle que les premiers joueurs s’affrontent lors de tournois d’échecs. C’est également à cette période que les premiers traités sur ce sujet furent rédigés.

La diffusion du jeu d'échecs vers l’Europe se fait naturellement par l’Espagne musulmane et par l’Italie du Sud. L’une des plus anciennes évocations de ce jeu en occident date de 1010, dévoilée dans un testament du comte d’Urgel, en Catalogne. Durant la Renaissance, les règles pour jouer se consolident, la littérature conceptuelle se développe, et le principe de système d’ouverture s’amorce.

Le jeu de plateau le plus célèbre de l'époque moderne

L’histoire des échecs témoigne de l’évolution du jeu en matière de règles, mais aussi dans son apparence. Prenons l’exemple de la forme des pions aujourd'hui influencée par le style Staunton de 1850. C’est à cette époque qu’apparaît les échecs modernes.

Au 20e siècle, l’URSS favorise et valorise l’apprentissage du jeu d’échecs et l’utilise comme un levier de formation intellectuelle. De grands joueurs russes en ressortent : Mikhaïl Botvinnik, Garry Kasparov, ou encore Vladimir Kramnik, marquant ainsi l’histoire de la discipline. Le jeu d’échecs était clairement un outil politique en pleine guerre froide, instrumentalisé de part et d’autre. 

A la fin du 20e siècle, l'intérêt pour les parties d’échecs entre humain et ordinateur est grandissant. Les confrontations entre Kasparov et Deep Blue d’IBM ont contribué à faire connaître les échecs au grand public, car très relayés par la sphère médiatique.

Le dernier joueur actuel au sommet de son art n’est autre que le norvégien Magnus Carlsen, champion du monde en 2013, 2014, 2016, et 2018. 

L’histoire des échecs est complexe à déterminer, comme toutes les histoires. La certitude est que le jeu d'échecs se transmet de siècle en siècle et toujours accompagné de son mystère. Voici un ouvrage pour en apprendre davantage sur la petite histoire des échecs. 

Échec et mat.